El Cultivo de Café con Sombra:

"Amistoso con las Aves"

Escrito por Russ Greenberg y Robert Rice
Traducido del inglés por Claudia Caicedo

Por consiguiente, se requiere más investigación para extender algunos de estos criterios a los sistemas del ViejoMundo. Además, se requiere investigar más para darle curso a unas prácticas recomendables que, por encima o pordebajo de las prácticas de manejo mínimamente aceptables para los caficultores, realzarían la biodiversidad de lasplantaciones de café y mantendrían los beneficios socio-culturales que proporciona el complejo de la sombra.

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El café se cultiva bajo dos clases de sombra: la sombra rústica, consistente en vegetación natural de bosque, y lasombra plantada.

La sombra rústica

La sombra rústica está constituida por especies forestales naturales. El café rústico puede consistir en café cultivadobajo bosque primario o bajo bosque secundario, el más corriente. Cuando se han plantado árboles adicionales paraproducir productos de utilidad, el sistema se denomina Policultivo Tradicional. El área de café cultivado con dichossistemas varía de un lugar a otro, pero, desde el punto de vista de la protección de las aves, mantener tales sistemasresulta sumamente deseable.

Al respecto surgen dos cuestiones fundamentales: el grado de intervención humana y la situación legal de proteccióndel bosque utilizado para dar sombra (por ejemplo, como parte de una reserva). Incluso en los sistemas rústicos otradicionales, los árboles de sombra, por lo regular, son reducidos (en densidad) y podados a fin de reducir lahumedad de la parte más baja y de incrementar los niveles de luz. Lo que recomienda el Centro de Aves Migratorias del Smithsonian Institution es mantener un dosel o cobertura forestal mínima de un 40 por ciento y que las plantas deenredadera (epifíticas o hemi- epifíticas) de los árboles de sombra no sean podadas. Aquellas enredaderas y plantasindeseables para las plantas de café deberán, por supuesto, removerse con fines productivos. Más, aún, nosotrosexhortamos a los inspectores de fincas a verificar que el bosque transformado para la producción cafetera no hagaparte de ninguna zona que se encuentre protegida.

La sombra plantada

Especies constituyentes de la sombra: Aquellos cultivos en los que se ha plantado la sombra consisten, por lo regular,en una "columna vertebral" de árboles que son las especies plantadas principalmente para proporcionarle a las plantas de café un ambiente sombreado óptimo. En los sistemas del Nuevo Mundo los árboles más corrientes dedicha columna vertebral son especies de Inga spp. y en menores elevaciones y más bajas latitudes son de Erythrinaspp. Los árboles de la columna vertebral menos comunes son Gliricidia sepium y Grevillea robusta.

Desde el punto de vista de la conservación de la biodiversidad, tanto Erythrina como Gliricidia son especiesinaceptables como columna vertebral por caducar durante la estación seca y dejar a la plantación "sombreada" sinninguna sombra durante un tiempo del a?o en el cual la cobertura forestal puede ser vital tanto para las avesmigratorias como para las residentes.

Grevillea es inaceptable por dos razones. En primer lugar, no es una especie nativa y, por lo tanto, probablementealbergue a pocas especies nativas de artrópodos. Segundo, aunque sostuviera a grandes densidades de aves, ladiversidad de estas últimas es la menor de todos los tipos estudiados por el SMBC.

Entre los tipos adicionales de árboles empleados ocasionalmente como especies de la columna vertebral se incluyenAlbizia spp. y Pinus spp. Estas especies sostienen a pocas aves insectívoras, con frecuencia provienen de otrasregiones y, por consiguiente, son inaceptables. Erythrina, Grevillea, y Gliricidia son empleados por las aves,especialmente las flores de los dos primeros, y son aceptables como parte de la cubierta de sombra de baja densidad(< 5 por ciento del dosel o cubierta forestal).

Para dar sombra se emplean numerosas especies de Inga. Las fincas individuales comúnmente tienen 3 especies omás, cada una con su propia fenología o patrón de floración. Para maximizar el período en que estén disponibles lasflores y frutos de los árboles de las especies Inga es sumamente importante emplear diferentes especies. El SMBCrecomienda que en una finca dada, no más de un 50 por ciento de los árboles sean de una sola especie Inga.

Entre mayor sea la diversidad de árboles en una plantación más aumentará el número de especies de aves y de otrosorganismos. Nuestra recomendación es que no más del 70 por ciento del dosel o cubierta forestal consista en Inga.Como criterio general es imposible especificar la composición de los árboles adicionales, ya que varíaregionalmente. La investigación futura deberá proporcionar suficiente información para formular una lista de árbolesrecomendables, valiosos tanto para las aves como para las personas de diferentes regiones. Las plantaciones de cafépueden clasificarse según la cifra total de especies de árboles por hectárea, siempre y cuando los inspectores seanentrenados suficientemente para identificar los árboles comunes de los sistemas agroforestales en la región. Ladiversidad potencial de los árboles de sombra varía de una región a otra (en las islas del Caribe es menor, y en loslugares a mayores alturas y latitudes). Sin embargo, nosotros sugerimos tener un mínimo de 10 especies diferentes deárboles para que los cultivos puedan recibir la certificación: "amistosos con las aves".

La cubierta de sombra y la estructura forestal: La diversidad biológica probablemente aumente conforme a lacantidad de dosel o cubierta forestal. Sin embargo, el café no es necesariamente una planta de sombra total. Paratratar de hallar un punto medio entre estas consideraciones, el SMBC recomienda un mínimo de dosel o cubiertaforestal de un 40 por ciento, el cual puede estimarse o medirse con un densiómetro óptico. En la medición de lacubierta de sombra no debe incluirse la sombra producida por las plantas mismas de café. En cuanto a la cubierta desombra, ésta, como mínimo, no debe reducirse a menos de un 40 por ciento, incluso después de la poda y dicha podadeberá llevarse a cabo durante la estación lluviosa.

Probablemente de mayor importancia para la biodiversidad, al menos para la diversidad de las aves, lo sea la alturade los árboles de cobertura. Nosotros recomendamos que a las especies de la columna vertebral se les permitaalcanzar una altura de 12 a15 metros. En el caso de las fincas más recientes, en transición a convertirse ensombreadas, los inspectores deberán ser receptivos con respecto a las prácticas de poda que puedan impedir que losárboles alcancen dicha altura.

Es bien sabido que la diversidad de la estructura vertical genera un incremento en la diversidad de las aves. Por eso,debe exhortarse a los caficultores a plantar árboles tanto de mayor como de menor altura que los de sombra de lacolumna vertebral. Entre los árboles más altos pueden incluirse especies maderables, árboles menos altos que puedanproducir frutas, medicinas u otros productos. Como regla de oro, tanto los niveles más bajos como los altos debenalcanzar un total mínimo del 20 de cobertura de sombra, adicional a la sombra proporcionada por las especies de lacolumna vertebral.

La diversidad de las plantas secundarias: Las plantas epifíticas, como las bromeliáceas, y las plantas parásitas, como el muérdago, contribuyen de manera considerable a la diversidad biológica en general, además de proporcionarlefuentes de sustento a las aves. El crecimiento de estas plantas en los árboles de cobertura deberá fomentarse. Aunquela cantidad esperada de crecimiento epifítico varíe entre las regiones con diversos climas, nuestra recomendación esque los inspectores comparen las cubiertas de sombra del café con la vegetación natural remanente, o que visiten lasfincas durante los períodos de poda, con el fin de determinar si el crecimiento epifítico está siendo removido enforma sistemática. Además, idealmente, al efectuar la poda deberán dejarse algunas ramas muertas y troncosmuertos.

Las cercas vivas y las zonas de amortiguación de los arroyos: A fin de prevenir la desecación de los nivelesinferiores a causa del viento debe mantenerse una "cerca viva" o franja marginal de árboles y arbustos a lo largo delas carreteras y de otras clases de márgenes. También, debe conservarse una franja natural de vegetación secundariade 5 metros de ancho a cada lado de los arroyos peque?os y de 10 metros a lo largo de los ríos.

La clasificación Gestalt: Además de las consideraciones específicas antes mencionadas, los inspectores deben teneruna página con diagramas esquemáticos que muestren las diversas estructuras de las plantaciones de café. Acontinuación, se adjunta un ejemplo de dicha clase de sistema, adaptado a partir de un sistema creado para el cultivode café en México. Nuestra recomendación es que las fincas que tengan una estructura semejante al policultivocomercial diversificado, al policultivo tradicional, o a los sistemas rústicos sean certificados como amistosos con lasaves. Los policultivos comerciales menos diversificados, caracterizados por los árboles de poca altura o por especiespoco diversas, no pueden considerarse aceptables para ser certificados como amistosos con las aves.

Este documento constituye un resumen de las características del cultivo del café que en el Centro de AvesMigratorias del Smithsonian Institution (SMBC) se creen mínimas para poder considerarse "amistosas con lasaves". Debido a que el café se cultiva conforme a una diversidad de sistemas de manejo y de condiciones climáticasy ecológicas, los criterios han sido propuestos de la manera más general posible. Nuestro trabajo de campo se hacentrado en las zonas Neotropicales norte?as y hemos limitado nuestro conocimiento o experiencia a los sistemascon sombra en el Viejo Mundo.

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